米ネブラスカ州に住むロブ・カーグラーさんには、親友もしくは家族と呼べる愛犬ベラがいます。今年9歳になるチョコレート色のラブラドール犬は、現在骨肉腫という悪性の末期がんを患っており、余命わずか3か月~半年と宣告を受けました。

2015年の5月に骨肉腫と診断されたベラ。その時獣医に「今すぐに右足を切断しなければ安楽死させた方がいい。痛みが半端ないだろうしこのままでは可哀相だ」と決断を迫られました。ベラの命と引き換えるならばとロブさんはベラの右足切断に踏み切ったのです。

それでもベラのがんは既に肺に転移していました。余命はわずかと言われ、悲しみの中でロブさんが思いついたのはベラと最後の旅に出ることでした。いろんな場所へ行って楽しい思い出を作ろう。そして一人と一匹の旅が始まったのです。

ベラの足を切断した時、ロブさんはちょうど学校を卒業したばかりでした。本来ならば就職活動をする予定でしたが急きょ予定を変更。3本足になった愛犬ベラとアメリカ縦断の旅をすることにしたのです。

元海兵隊だったロブさんは、海兵隊のパーティーに出席するためにベラとシカゴに向かったのが旅の最初でした。それからそのまま東へと移動。ナイアガラの滝からニューヨーク、更にワシントンDCへと州を超え旅を続けたのです。

ベラとロブさんにとってはまさに人生のアドベンチャー。訪れる先々で友達もできました。知り合いになった友人宅のソファで寝かせてもらったり、ゲスト用のベッドで泊まらせてもらったりといろんな経験をシェアして来た一人と一匹。

「素晴らしい経験をしているよ」

余命わずかのベラと共にアメリカを縦断するという旅に出たロブさんは、行く先々での様々な経験にいたく感動。「旅をしてもう5ヶ月目になるけど、これまで本当にたくさんの場所を訪れたよ。短い人生の間にこれほど多くの場所に行けるっていうのは本当に恵まれているなと感じたし、ベラと一緒に忘れられない経験をさせてもらっているよ。」

充実した旅を続けているロブさんとベラ。いつ、ベラとの別れが来るかもわからない中で、ロブさんは自分もこの旅を完結させなければならない使命を感じているとメディアに語っています。

というのも、ロブさんは過去に大切な人を二人亡くしているのです。2007年にイラクでお兄さんを、そして2年前にはお姉さんを交通事故で失っています。まだまだ人生やり残したことがいっぱいある人たちを失うことで、自分の人生観も変わったというロブさん。

「人生の章をベラと旅してるってとこかな」

最愛のきょうだいを失うという苦難に直面したロブさんは、悲しみと同時に自身の人生をも深く考えるきっかけを与えられたのでしょう。旅をしながら自分の人生と向き合っているかのよう。余命少ないベラと日々過ごしながら、どんな章を紡いでいるのでしょうか。それは彼らにしかわからないこと。

「やれることはやれるうちに」

旅先で出会う人さえをもインスパイアしているというロブさんとベラ。「やりたいことはやれるうちにやっておこう」そんな一人と一匹の旅はまだまだ続いています。いつかベラの最期の日を迎えるまで。そして自分の人生がいかなるものかを見いだせる日まで、ロブさんとベラは共に旅を続けていくのです。

ロブさんは、ベラを親友としてだけでなく自分の娘のようにも感じています。たいていはどんな道でも3本足で器用に歩けるベラですが、時折「助けて、パパ」というような視線を投げかけて立ちすくんでしまうそう。

そんなベラの表情を見て「大丈夫だよ、僕が傍にいるよ。いつでもいるよ。」と話しかけそうになってしまうと言います。ロブさんとベラの深い絆が犬と人間の垣根を超えたかけがえのないものだということは、ロブさんのInstagramからでも伝わってきます。

「アメリカの州を全部回ることが目的じゃないんだ。残り少ない命のベラと旅をして、いろんな経験をさせてやること、共に生きることが大切なんだ。もうすぐいい車を買って、どこへでも連れて行けるようにしてやりたい。まずは国立公園かな。」

お互いの命と存在に感謝しながら、ロブさんはいずれ訪れるベラの最期の時を静かに見守るつもりだと話しています。

「人生したいことをやってみなければ、何も得ることができない」とロブさん。人間にとっても限りのある命。そして誰にとっても一度きりの人生。ロブさんが大切な人やベラから学んだように、また私たちも彼らから学ぶことができるのではないでしょうか。

「やりたいと思ったことをやっておこう。」そうすれば、きっとあなたも最後に自分の人生を振り返った時に充実していたと思えるはず。大切な人がいる人は、是非その人と素敵な時間を共有してあなたの人生を幸せにしてください。

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公式プラチナライター。イギリス在住22年目。いつも読んで下さる皆さんに感謝。Twitterアカウントは@mayonesque18です。よろしくお願いします。

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